Лабораторне шахрайство: детективна історія Theranos

Лабораторне шахрайство: детективна історія Theranos

Підробка в лабораторії, а тим більше лабораторна помилка – не таке вже й сенсаційне явище. Інша річ, якщо йдеться про аферу вартістю мільярди доларів, на яку купилися відомі бізнесмени та політики.

Стартап Theranos, який досяг на своєму піку капіталізації у 9 мільярдів доларів США, привернув увагу ЗМІ як своїм стрімким злетом, так і приголомшливим падінням.

Theranos – Apple у сфері охорони здоровʼя

Його засновницю Елізабет Холмс колись навіть називали Стівом Джобсом: Холмс не приховувала свого захоплення засновником Apple і багато в чому наслідувала його – носила таку саму водолазку і називала свою розробку «медичним iPod». СЕО Theranos також використовувала витончені маркетингові матеріали, розроблені тією ж компанією, яку наймала для своєї культової реклами Apple.

Інвесторів також залучив бекграунд «вундеркінда» Холмс: у 19 років вона покинула Стенфордський університет, де вивчала хімічну інженерію, нібито для того, щоб стати собою «без зайвих формальностей». Того ж 2003-го (за іншими даними, 2004-го) вона заснувала стартап Theranos (назва обʼєднує «therapy» та «diagnosis»).

«Дивовижна» діагностична платформа

Власне, про «медичний iPod» стверджували, що засновниця Theranos створила та запатентувала технологію Edison, здатну розшифрувати численні патології за однією лише крихітною краплею крові. Вважалося, що це відкриття змінить якщо не цілий світ, то точно всю систему охорони здоровʼя.

Компанія Theranos переконала всіх – і інвесторів, і громадськість – що здатна проводити життєво важливі діагностичні тести практично будь-де і буквально за копійки. Все, що потрібно, – крапля крові з пальця.

Загалом у такий спосіб можна було здійснювати ранню діагностику понад 200 захворювань і станів, причому у зручних для пацієнтів місцях, наприклад, продуктових магазинах та аптеках.

Технологія Theranos обіцяла заощадити гроші пацієнтів, клінік, страховиків та, зрештою, держрегуляторів. Звісно, якби вона працювала.

Насправді, Edison, задумана Холмс ще під час навчання у Стенфорді, не мала шансів на життя, і про це її ще тоді попереджав один із викладачів університету.

Edison
Edison

Згодом для масового комерційного використання Edison готував головний інженер Theranos Айєн Гіббонс, намагаючись отримати від платформи хоча б приблизно точні результати. Гіббонс здійснив у 2013 році суїцид, після чого Холмс одразу зажадала від його вдови повернути компанії всі документи чоловіка. Гіббонсу так і не вдалося «допиляти» Edison, проте це не завадило Холмс і далі збирати сотні мільйонів доларів інвестицій.

Theranos залучила до лав інвесторів співзасновника Oracle Ларрі Еллісона, засновників Walmart – родину Уолтонів, медіамагната Руперта Мердока та колишнього міністра освіти США Бетсі ДеВос. До складу ради директорів Theranos входили VIP-персони, у тому числі колишній держсекретар США Генрі Кісінджер.

Початок кінця

У 2015 році – коли Theranos отримала від FDA знакове схвалення свого тесту на герпес – видання Wall Street Journal оприлюднило серію викривальних документів компанії та власний аналіз даних.

Все вказувало на те, що запатентована технологія Theranos працювала некоректно – якщо взагалі працювала. Як виявилося, результати діагностики, які використовували Theranos для демонстрації «на публіку», отримали переважно на традиційному лабораторному обладнанні за зачиненими дверима. Приблизно так само стартап фальсифікував результати випробувань обладнання, які були потрібні держрегуляторам для сертифікації.

Інформацію Wall Street Journal «злив» один із ексспівробітників Theranos – Тайлер Шульц.

Шульц, онук колишнього держсекретаря США Джорджа Шульца, працюючи інженером-дослідником, помітив збої у контролі якості Edison. Його початкові спроби виправити внутрішні проблеми залишилися поза увагою, що змусило Шульца покинути Theranos і заявити про тривожні сигнали, які він бачив на роботі, публічно. Але йому довго не вірили.

Theranos тим часом переформатувала після публікації раду директорів і відбивала нападки на свої лабораторії, які не дотримували стандартів. Компанію почали залишати інвестори, на Холмс стали тиснути регулятори – одним словом, проблеми наростали як горезвісна снігова куля.

Однак справжнє лихо у Холмс трапилося лише через три роки після злощасної публікації Wall Street Journal.

Хибнопозитивні

У 2018 році девʼять осіб, які використали «чудову» технологію Theranos, а також аптеки Walgreens, яка запропонувала тестування Theranos, виступили проти цієї компанії в рамках колективного позову.

Одна з позивачок розповіла про те, як отримала на устаткуванні Theranos позитивний результат тестування на автоімунне захворювання, що спонукало її лікаря призначити низку аналізів, які зрештою показали, що в неї немає цієї хвороби.

У іншої жінки з цієї групи трапилася схожа ситуація. Edison «виявила» у неї хворобу Хашімото, тяжке захворювання щитоподібної залози. «Діагноз» змусив позивачку кардинально змінити свій спосіб життя та шукати лікування, якого вона не потребувала.

Того самого року компанія закрилася. Холмс, а також колишньому президентові та операційному директору Theranos Рамешу Балвані предʼявили кримінальні звинувачення. За чутками, він був не лише її правою рукою, а й романтичним партнером.

Фігурантів справи звинуватили в кількох випадках змови з метою «ретельно продуманого багаторічного шахрайства, під час якого вони перебільшували або робили неправдиві заяви про технології, бізнес та фінансові показники компанії».

За участь у «багатомільйонній схемі обману інвесторів та окремій схемі обману лікарів та пацієнтів» прокуратура зажадала для Холмс 20 років увʼязнення та штрафу у майже 3 мільйони доларів.

Судову справу розділили, у Балвані слухання призначено лише на січень 2022 року. Холмс, якій численні проблеми все ж не завадили вийти заміж 2019-го, просила відкласти розгляд справи через вагітність – у липні цього року вона народила хлопчика, і справу почали розглядати 31 серпня. Висловлювалися й припущення, що адвокати збираються будувати захист на її хисткому психічному здоровʼї. Присяжні поки що заслуховують свідчення свідків.

Також ширяться чутки, що про Холмс та її компанію знімуть фільм.